【本社编译报道】SpaceX首席执行官马斯克即将创造历史,其公司将成为第一家将宇航员送上太空的私人企业。

 

图片来自NASA

图片来源:NASA

近十年来,美国不得不借助哈萨克斯坦的发射台才能登上太空,然而现在这一目标在本国佛罗里达州便能实现。

卡纳维拉尔角(Cape Canaveral)是美国著名的航空海岸,著名的阿波罗号便是从这里发射升空。今天下午,两名NASA宇航员要从这里乘飞船进入太空,与此前有所不同的是,他们所乘坐的飞船从头到尾都是由一家名为“太空探索技术公司”( SpaceX)设计的,其创始人为伊隆·马斯克(Elon Musk)。

鲍勃·班肯(Bob Behnken)和道格·赫利(Doug Hurley)是本次飞行任务的宇航员,他们坐在SpaceX火箭的太空舱里,身着SpaceX宇航服,等待着从 SpaceX的操作发射台上开启这段旅程。此次旅程的目的地是国际空间站,一位美国宇航员和两位俄罗斯宇航员正在那里等待着他们。SpaceX是第一个成功将宇航员送入太空轨道的私人企业,这样的功绩目前只有俄罗斯、美国和中国这三个有太空雄心的国家做得到。

SpaceX本计划于本周早些时候进行发射,但由于天气原因,计划在发射前20分钟被迫取消。今天,随着发射进入倒计时,人们的目光都聚焦于此,甚至忘记了此刻他们还被疫情所包围,也忘了非裔美国人乔治·弗洛伊德(George Floyd)被白人警察杀害,在全国引起轩然大波。然而美国航天局局长吉姆·布里登斯廷(Jim Bridenstine)在与班肯和赫利交谈时戴着口罩的样子又将人们从梦境拉回了现实。班肯和赫利在出发前至少经过了两次核酸检测,并且接受了几周的隔离。美国总统唐纳德·特朗普和副总统迈克·彭斯也专程赶到卡纳维拉尔角观看发射过程。

这次发射提醒着世人它与美国历史上任何一次发射任务都不相同。之前NASA要依赖其他公司来打造太空舱和火箭,而这一次,NASA让SpaceX全权负责,工程师就在操作台边,由他们下达发射指令,也是他们负责与宇航员们在前往空间站的途中进行交流。

随着美国航天史翻开新的一章,之前位于休斯顿的任务控制中心也搬到了加利福尼亚州霍桑市一条名为火箭路的街上。20年前马斯克为了实现将人类送上空间站、甚至火星这一目标,特意将公司总部设在了加利福尼亚州。这次发射让马斯克离他的目标又近了一步,至少让公众更加信服终有一天SpaceX会实现它的目标。为了将人类送上火星,SpaceX正在研发建造更大的载人航天飞船。这一目标看起来遥不可及,但SpaceX宣称已经有了将货物送上太空的经验。

此次载人龙飞船(Crew Dragon)的首飞人员班肯和赫利是训练有素的资深宇航员,曾四次完成航天任务。然而在小布什当政期间曾以经费、政治、安全为由暂缓航天工程,所以赫利于2011年结束了他最后一次航天任务。2020年以来,SpaceX着手开发新品牌宇航员运输系统,NASA对此进行的资助才让这家公司有能力接手这项任务。

赫利二人在离开国际空间站之前,为日后再次来到太空舱的美国宇航员们留下了一个纪念品——一面美国国旗,希望他们能将这面国旗再次带回地球。那时,赫利从来没奢望过这次新任务能让他圆梦,他说:“真的,我从来没想过能再次飞上太空。”

在SpaceX出发仪式中,宇航员们乘坐带有NASA标志的特斯拉Model X车(译者注:特斯拉MODEL X是特斯拉研发的一款SUV车型,是介于SUV和轿跑车之间的跨界车)来到发射台。当他们坐进车里后,他们的妻子和孩子们来到现场,隔着摇下来的窗户,紧握他们戴着航天员手套的手。班肯的妻子凯伦·尼伯格(Karen Nyberg)和赫利的妻子梅根·麦克阿瑟(Megan McArthur)也是宇航员,或许也只有她们最清楚航天的风险。本周早些时候,马斯克告诉两位宇航员的孩子们:“我们已经做好一切准备,我们有把握保证你们的父亲平安归来。”

这次发射并不是此次任务中最艰难的一环。多年来SpaceX 已经掌握猎鹰9号(Falcon 9)的发射技术,完成了助推火箭安全返回地球的复杂操作,猎鹰9号稳稳地降落,并且可回收重复利用。此前航空航天业认为这是不可能做到的。

进入轨道之后,赫利和班肯会换下他们身上的宇航服,检查一长串测试清单和程序。NASA食品科学家还特意为宇航员们准备了午饭,使其在微重力环境中能维持健康,他们甚至还可以在太空中休息。要知道,载人龙飞船在调整轨迹、与国际空间站对接之前两位宇航员要在太空中度过19个小时。

载人龙飞船的设计是为了实现此次任务自动化。去年SpaceX在执行空间站任务的飞船上搭载了一个人体模特,飞船软件没有出现丝毫差错,安全地将飞船送入国际空间站并返回。(这艘飞船在之后的地面测试中损毁,但NASA 和SpaceX 负责人称他们已经弥补了此次爆炸带来的问题)。之前宇航员们要抵达国际空间站必须人工操作航天飞机,但是这艘飞船则无须如此。但是为了达到测试目的,赫利和班肯还是会手动操控飞船。

为保证宇航员安全,NASA从头至尾设定了一系列规定,并且承诺SpaceX 已做好发射准备,这是1981年以来美国人首次搭乘全新制作的航天飞机。如果出现差错,NASA将向SpaceX公司问责。本周早期,马斯克称一旦失误,他将承担所有责任,他说道:“作为这个项目的总工程师,我想说的是,如果成功了,那么这个荣誉是属于SpaceX和NASA团队的;如果失败了,那责任都将是我一个人的。”CBS记者在采访马斯克时问到是什么让他对这次发射坚持不懈,马斯克回答道:“不止一件事情。”,他身旁的吉姆·布里登斯廷笑着说道:“那可数不过来呀。”

虽然SpaceX负责执行此次任务,但是NASA的官员们也不能袖手旁观。发射前吉姆·布里登斯廷告诉记者必要时NASA将会接手此次任务,他说道:“如果出现我们不认同的情况,我们当然有权介入,但我认为此刻还没有这个必要。”

美国聘用了两家公司来帮助其扭转之前的劣势地位,SpaceX就是其中之一,另一家则是波音公司。波音正在开发自己的系统,但是去年年底遭遇重大挫折:一艘无人航天器未能达到国际空间站、被迫返回地面。相关调查披露了波音飞船软件存在的一系列疏漏,NASA希望波音重新执行失败的任务,之后再决定该公司是否具备安全护送宇航员飞行的能力。

今天下午的成功发射意味着SpaceX在载人飞船方面已经超过波音。两大公司在2014年收到NASA 的合同之后都面临着科技难题和日期拖延的问题,双方都拒绝在公开场合将自己的努力称为是与彼此的较量,因为这么做会让两家公司将注意力集中在研发速度上而忽略安全问题。

赫利和班肯将在国际空间站中停留数周、甚至几个月。包括班肯在内的宇航员为了此次任务都接受了额外的训练,比如在约翰逊航天中心的巨型游泳池中练习太空漫步。如果任务进展顺利,下一组人员将于八月起飞。届时SpaceX还会向NASA以外的用户销售飞船座位。

班肯在午餐之前告诉记者:“整个过程中我们的目标并不是要把航天飞机变成班肯和赫利的完美机器,或者去做一大堆班肯喜欢的或者赫利喜欢的事情。”

但是目前,整架航天飞机还是属于他们的。【全文完】

 

来源:《大西洋月刊》
作者:未知
编译:刘倩宇
校改:马璇
责任编辑:江雁

 

 

 

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